Leucemia

Información general sobre la leucemia

Información general

La leucemia es un cáncer de las células sanguíneas. Existen muchos tipos diferentes de leucemia, de acuerdo con las células sanguíneas específicas afectadas. Cada leucemia presenta características distintas de la enfermedad y, por lo tanto, diferentes opciones de tratamiento. Se están utilizando muchas pruebas de diagnóstico clínico con el fin de determinar el tipo y la extensión de la leucemia. Para entender mejor la leucemia y su tratamiento es útil tener un conocimiento básico de la producción de las células sanguíneas normales.

La sangre normal se compone de un fluido llamado plasma y de tres tipos de células sanguíneas principales. El plasma es básicamente agua, pero contiene minerales, proteínas y anticuerpos. Los tres principales tipos de células son glóbulos blancos, rojos y plaquetas. Cada tipo de célula sanguínea tiene una función específica. Los glóbulos blancos, también llamados leucocitos, ayudan al organismo a luchar contra las infecciones y otras enfermedades. Los glóbulos rojos, también llamados eritrocitos, forman la mitad del volumen total de la sangre. Éstos contienen hemoglobina, la cual recoge el oxígeno de los pulmones y lo transporta a los órganos del cuerpo. Las plaquetas o trombocitos ayudan a formar coágulos de sangre para controlar el sangrado.

Las células sanguíneas se producen dentro de los huesos en un espacio esponjoso llamado médula ósea. El proceso de formación de las células sanguíneas se llama hematopoyesis. Todas las células sanguíneas tienen un origen común llamado célula madre. Las células madre se manifiestan en células maduras específicas mediante el proceso llamado diferenciación. Las células inmaduras en la etapa temprana se llaman blastos, los cuales crecen a células maduras sanguíneas. Cuando las células maduran, éstas se liberan dentro de la sangre donde circulan a través de todo el organismo y realizan su respectiva función. En las personas sanas, hay células madre adecuadas para producir de forma continua nuevas células sanguíneas. La producción normal de células sanguíneas maduras se presenta de manera ordenada.

Cuando se presenta la leucemia, el organismo produce un gran número de células anormales o de células sanguíneas inmaduras. Las células de la leucemia se ven diferentes y actúan diferente que las células sanguíneas normales y son incapaces de realizar la función prevista. La mayoría de las leucemias se presenta en los glóbulos blancos y se clasifican como mielocítica o linfocítica, dependiendo del tipo de glóbulo blanco afectado. La leucemia se clasifica, además, por lo rápido que se manifieste la enfermedad. Cuando la leucemia se manifiesta de forma rápida y se compone de células inmaduras que no maduran de forma apropiada, se llama leucemia aguda. Cuando la leucemia se denomina como crónica, las células son más maduras y la acumulación de las células anormales se presenta más lenta.

Aunque la leucemia es un cáncer de la sangre, puede afectar otros órganos. En las leucemias agudas, las células anormales pueden aglomerarse en el sistema nervioso central, los testículos, la piel y otros órganos del cuerpo. Sin embargo, el lugar más común para detectar la leucemia es la sangre y la médula ósea. Las siguientes pruebas se pueden utilizar para diagnosticar la leucemia:

Aspiración y biopsia de la médula ósea: Debido a que todas las células sanguíneas se originan en la médula ósea, un examen de la misma, que consiste de una aspiración y de una biopsia de la médula ósea, provee información muy útil respecto al diagnóstico y manejo de la leucemia. La aspiración de la médula ósea y la biopsia por lo general se realizan sobre el hueso iliaco, con el paciente tendido boca abajo. A los pacientes se les administra un anestésico bajo la piel para adormecer el área de la biopsia. El médico coloca una aguja a través de la piel, dentro de la mitad del hueso, que por lo general es el hueso iliaco, y aspira una pequeña cantidad de médula (aspiración). Ésta es seguida por una biopsia, en la cual el médico extrae una pequeña cantidad de hueso, como también de médula ósea del mismo lugar de la aspiración. Los pacientes suelen sentir presión y un dolor mínimo por el procedimiento. Las células recolectadas y la biopsia de la médula ósea se observan bajo el microscopio y se realizan pruebas especiales para distinguir cuál tipo de célula sanguínea es cancerosa y la agresividad del cáncer.

Determinación del fenotipo inmune: Los diferentes tipos de leucemia tienen una proteína y/ o carbohidrato único llamado antígeno que se encuentra en la superficie o dentro de la célula. Ciertos antígenos están correlacionados con unas características específicas de la enfermedad, lo cual ayuda a clasificar la leucemia y a definir la opción óptima de tratamiento. La detección del antígeno específico se llama determinación del fenotipo inmune. La prueba de laboratorio llamada inmunohistocompatibilidad (IHC) es capaz de chequear una multitud de antígenos en una muestra de sangre o tejido.

Anomalías cromosómicas: La detección de anomalías cromosómicas, que con frecuencia se conoce como “análisis citogenético”, es la prueba de las células cancerosas para determinar si existen anormalidades genéticas específicas. Los cromosomas contienen una composición genética o el ADN de cada persona, con una copia total del ADN presente en cada célula. Las mutaciones o alteraciones en el ADN pueden ser responsables de manifestar el cáncer y atribuir características específicas del cáncer. Diferentes pruebas de laboratorio, incluyendo la hibridación fluorescente in situ (FISH, por sus siglas en inglés), la reacción de la cadena de polimerasa (PCR, por sus siglas en inglés) y la citrometría de flujo, son capaces de detectar las mutaciones genéticas específicas dentro de una célula de cáncer. Los resultados de las pruebas citogenéticas pueden ser factores claves para determinar la opción de tratamiento apropiado para el paciente.

Para obtener mayor información sobre el tratamiento de la leucemia, seleccione uno de los siguientes tipos de leucemia.


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